Virunga and Me

Reflectie

Izegem, dinsdagavond 12 mei 2015

Daarstraks heb ik Brussel verlaten en files getrotseerd, een jungle van bumperklevers en middenvakfans, ongeduldige chauffeurs, voorbij razende camionnettes. Daarna heb ik mijn man opgehaald en zonder de snelheidsgrens te overschrijden zijn we toegekomen.

Twee plaatsjes vrij op de achterste rij, naast een jonge man, Aster.

Anthony begroet ons en de andere aanwezigen persoonlijk met zijn natuurlijke charme. Bewonderen doe ik hem, als piloot en als mens. Ik hang dan ook aan zijn lippen bij alles wat hij komt te vertellen. Uiteraard ben ik vooral geïnteresseerd in zijn vliegervaringen ter plaatse. Enkele jaren terug sponsorde ik hem en enkele vrienden bij hun poging rond de wereld te vliegen in een éénmotorig sportvliegtuigje. De reeks “Flying Doctors”, waarin hij met drie jonge dokters, een Cessna overvliegt naar het Virunga Park in Congo, ken ik vanbuiten. Ik ben dan ook blij wanneer hij bij het begin van zijn presentatie de scène laat herbekijken van zijn eerste landingspogingen. De sfeer is gezet, typisch Anthony.

Anthony in Virunga

Anthony


Hij vertelt over het park, hoe het is ontstaan, dat het oorspronkelijk de naam Albertpark kreeg en hoe groot het wel is. Wist ik veel dat het in Oost-Congo lag, langs de grens met Uganda en Rwanda. En dat aan de andere kant het Kivu-meer zich bevond. Mijn interesse wordt nog meer geprikkeld. Hij beschrijft de geologie van Virunga, de vulkanen, toont foto’s van de majestueuze natuur en de prachtige dieren. Het lijkt of ik terug in de geschiedenis ga, deze woorden, deze streken… hier was mijn Pitou zaliger freelance piloot. Het verhaal hoe hij met zijn vriend Jacques over het Kivu-meer vloog, elk in een apart toestel en hoe ze zich amuseerden destijds tijdens het vliegen. In het midden van het Kivu-meer is een vulkanisch eilandje, ook dat vermeldt Anthony. Jacques is er neergestort. De mooiste dood voor een piloot, zei Pitou.

Anthony Caere amuseert zich niet alleen bij het vliegen, hij zet zich fantastisch in met al zijn andere kwaliteiten om het park te beschermen, de dieren in het park te redden van de rebellen en het toerisme te promoten voor het park. Hij heeft de inspirerende microbe te pakken gekregen van zijn opdrachtgever, Prins Emmanuel de Merode, die in 2011 al verklaarde in Knack: “Toerisme is de oplossing voor Congo”. De Merode stelt “Het is uiteraard zaak te voorkomen dat toeristen slachtoffer van geweld worden. Toch zijn de Congolezen met hun vrolijkheid en optimisme een volk dat gemaakt is om mensen te ontvangen. En het park heeft, met onder meer de gorilla’s en het grootste lavameer ter wereld, de toeristen heel wat te bieden. Ik blijf dus optimistisch.”

Hoewel prins Emmanuel zijn titel niet gebruikt voor zijn werk, behoort hij tot de hoogste adel van België.
In London behaalde hij zijn doctoraat in de biologische antropologie. In 2008 werd hij door de Congolese regering benoemd tot provinciaal directeur bij het Congolees Instituut voor Natuurbescherming en directeur van het Virungapark, dat in 1979 door de UNESCO op de Werelderfgoedlijst is geplaatst.

De prins moet dit 8000 km² grote park beschermen tegen rebellen en de fauna en flora verzorgen.
Toen verscheidene van de ongeveer tachtig zeldzame berggorrilla’s werden vermoord, kwam dit in verschillende media uitgebreid in de aandacht. De Congolese directeur zelf van het park werd hiervoor in beschuldiging gesteld en afgezet. Er werd toen op de Merode beroep gedaan.
Prins de Merode begon in 2009 een gewapend offensief tegen extremistische Hutu-rebellen en gaf zijn 750 zwaarbewapende parkwachters het bevel de rebellen te arresteren of het park uit te jagen. Tussen 1996 en 2013 verloren meer dan 150 parkwachters het leven. Er was vooral jacht op houtskool waarin illegaal handel wordt gedreven.
Het Virungapark kreeg in 1994 de status van bedreigd Werelderfgoed, status die in juni 2013 nog bevestigd werd door het Werelderfgoedcomité, hetgeen uiteindelijk kan leiden tot het schrappen van Virunga van de Werelderfgoedlijst. De bedreiging kwam niet enkel van de rebellen, maar ook van de Congolese regering die oliewinning binnen het natuurpark vergunde.
Begin 2014 diende de Merode een compromitterend dossier in bij de procureur van Goma, na maanden onderzoek rond Soco International, een Brits bedrijf dat van de Congolese overheid de rechten verkreeg om in het Virunga-park de mogelijkheid van oliewinning te onderzoeken.

De Merode is dus een krachtdadig man mét visie. Geen wonder dat hij het met Anthony zo goed kan vinden.

Anthony Caere en Emmanuel de Merode

De Merode & Anthony


Het maakt me stil, heel deze geschiedenis te vernemen. Het maakt me ook weemoedig, wat zou ik dit soort werk ook graag gedaan hebben in mijn leven. Waarom deed ik het niet? Waarom bleef ik in België? Mijn eigen dochter werkt op dit ogenblik in een project in Tanzania met straatkinderen. Je inzetten voor de wereld en je blauwdruk er achter laten.
Ja, ik zet me zelf ook in voor deze wereld, maar op een heel andere manier, door coachings en workshops te verzorgen in communicatie en leiderschap. Op die manier laat ik ook een blauwdruk achter. En toch….

Wat zou ik graag vliegen over de natuur in Afrika, naar de dieren kijken, de olifanten mee uitrusten met een GPS-systeem, waar tienduizenden dollars per dier voor nodig zijn. En mijn huidige man, Roberto, die zou de rebellen zeker kunnen helpen uitschakelen. Hij was enkele malen Europees kampioen karate en muay thai kickboxen én bovendien scherpschutter….

Ik vertel het aan Aster, de jonge man naast me. Ik zeg: “We worden nog de bejaarde Bonnie and Clyde”. We lachen. Aster is zelf ook een Afrika-kenner; met enkele vrienden heeft hij al meerdere reizen per moto ondernomen in verschillende landen van Afrika. Hij zal misschien ook nog vlieglessen nemen, soms vliegt hij vanuit Ursel mee met een kameraad wiens vader een eigen vliegtuigje heeft.

Bij deze doe ik een oproep aan iedereen om het Virunga park te steunen. Dit kan door de documentaire over Virunga te bekijken, die in première ging op 17 april 2014 en de Oscar nominatie kreeg voor de beste documentaire. Dit kan door mensen aan te sporen het park te sponsoren, o.a. Bill Clinton en Ben Affleck zijn bekende sponsors van het park.
Bezoek alvast de link www.virunga.org.

NetFlix-Poster Virunga

Share This